I canadesi si precipitano a salutare il ritiro di Serena Williams

TORONTO — Carl Hale è il direttore del torneo del National Bank Open dal 2006 e ha assistito a niente di meno che 24 ore dopo che Serena Williams ha annunciato che stava finendo la sua carriera nel tennis professionistico.

“L’abbiamo sentito ieri mattina e immediatamente la vendita dei biglietti è aumentata”, ha detto Hale. “Nella sala giocatori si sentivano le chiacchiere. Era la prima volta che così tanti giocatori guardavano l’allenamento. Si è allenata alle 9 del mattino e tutti la stavano guardando.

Nella sua partita del secondo turno contro la svizzera Belinda Bencic mercoledì sera, la Williams è entrata in campo sapendo che sarebbe stata l’ultima volta che avrebbe potuto competere di fronte ai fan canadesi di tennis.

“Ma spero di no”, ha detto Hale, che conosce Serena e sua sorella Venus da più di 20 anni da quando sono arrivate per la prima volta a Toronto.

Lo stadio, appena a nord del centro, era gremito di 12.500 fan e la partita prevedeva per la prima volta un’area di osservazione all’aperto per 5.000 persone.

Prima che Serena Williams scendesse in campo – a testa china e con un’espressione seria sul viso – ha riprodotto un video con i saluti della campionessa in pensione Billie Jean King e di alcune delle stelle nascenti del tour, Coco Koff, Leila Fernandez e Bianca Andreescu. All’incontro. Wayne Gretzky, il più grande giocatore nella storia dell’hockey, ha avuto la notizia per il più grande giocatore di tennis femminile.

“Serena Williams, Willie O’Ree nell’hockey, Jackie Robinson nel baseball”, ha detto Gretzky. “Hanno cambiato tutto. Hanno cambiato la cultura dello sport e quello che Serena ha fatto per i ragazzi e le ragazze di tutto il mondo è fantastico. Complimenti per una grande carriera, Serena”.

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Il National Bank Open è l’unica tappa canadese per i tour WTA e ATP ogni agosto, suddividendo gli eventi maschili e femminili tra Toronto e Montreal e cambiando città ogni anno. Improvvisamente, la performance di Williams mercoledì sera a Toronto è diventata il biglietto caldo nello sport.

Dopo la notizia del ritiro, Hale ha detto che sono stati venduti più biglietti per la resa dei conti Williams-Pencic, che è notevole per un torneo che risale al 1881 ed è vecchio quanto il Canada stesso. (Il Canada è stato fondato nel 1867 e la competizione femminile è iniziata nel 1892.)

La partita degli ottavi di finale è stata un pareggio più grande dell’intero torneo femminile del 2017, ha detto.

Hale è stato inondato di richieste di interviste per Williams – la risposta è “no” – e di richieste di biglietti da parte di atleti, musicisti e attori come Adam Sandler che stanno attualmente girando in città – la risposta è un sonoro “sì” a un certo punto.

“Non abbiamo spazio”, ha detto Hale.

“Sarà una notte molto emozionante per lei”, ha detto. “Non sa come gestirlo, ma colpirà davvero nel momento pre-partita”.

I fan hanno dato alla Williams una standing ovation due volte prima dell’inizio della partita e hanno tenuto cartelli con la scritta “Serena Williams for Prime Minister”, “Canada Loves Serena” e “The Queen”.

Hale ha cenato per quattro ore con Serena e Venus Williams sabato sera all’Harbour 60, una costosa steakhouse di Toronto.

“Non mi ha detto che il pezzo di Vogue sarebbe arrivato, ma ha detto che il ritiro era imminente”, ha detto. “Tutti i segnali indicano sicuramente una pausa degli US Open. È pronto per andare avanti con il prossimo capitolo della sua nuova vita. È eccitata, non è triste, ma stasera sarà molto emotiva. Non credo che l’abbia ancora colpita.

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Durante la vittoria in due set di Serena Williams sulla spagnola Nuria Parisas-Diaz lunedì, la maggior parte del pubblico è caduta in piedi e si è inchinata alla Williams.

Dopo la partita, Williams ha telegrafato l’articolo di Vogue, poche ore prima che uscisse, dicendo che si stava “avvicinando alla luce” e “libera”.

Si sta divertendo a Toronto. Il fine settimana prima del torneo, lei e suo marito, Alexis Ohanian, e la loro figlia, Olympia Risale al medioevo, spettacolo teatrale con corone e spade. Poi lunedì ha vinto per la prima volta in più di un anno. “Ho dimenticato com’era”, ha detto.

Era la prima volta che Olympia partecipava a una competizione completa e ha deluso sua madre – quando hai 4 anni – insegui la sua vittoria. “Ero davvero eccitato”, ha detto Williams. «È un bene che abbia quel ricordo. Non l’ha mai capito perché l’ho sempre respinta.

Una delle immagini più durature del torneo – fino a mercoledì sera – è arrivata dopo La Williams è stata costretta a ritirarsi nella finale del singolare femminile Inizio 2019 a causa di spasmi alla schiena. Il suo avversario, Andreescu, si è avvicinato alla linea laterale e ha chiesto al 23 volte campione del Grande Slam. Se solo potesse abbracciarla.

Andreescu ha battuto la Williams Finale degli US Open 2019Ha ricordato il suo emotivo post-colpo di stato con la Williams dopo la vittoria in due set contro la russa Daria Kasatkina martedì sera.

“A Toronto, abbiamo avuto una buona conversazione e agli US Open mi ha detto cose molto gentili negli spogliatoi”, ha detto Andreescu. Ha aggiunto: “Sono grato di aver avuto l’opportunità di recitare con lei e di essere associato a lei in qualche modo. Forse ne prenderò un altro.

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Quando Williams terminò la sua carriera, si sviluppò una mentalità deficitaria. Solo una manciata di biglietti per la partita di mercoledì sono in vendita presso i rivenditori, suggerendo che l’ultima partita canadese di Williams non è in vendita a nessun prezzo.

Anche i compagni di squadra della Williams sono preoccupati di perdersi. Iga Swiatek, la numero 1 del mondo, Gauff, Emma Raducanu e le canadesi Fernandez, Rebecca Marino e Carol Zhao non hanno mai giocato contro la Williams e non vedono l’ora di dividere il campo con lei prima che sia troppo tardi.

Da qui all’Ohio e a New York, i riflettori e la folla continueranno a seguire la Williams, che ha vinto il suo primo titolo del Grande Slam in singolo nel 1999 all’età di 17 anni.

Marino ha detto che sarebbe stato appropriato per la Williams giocare almeno un’altra volta agli US Open e sarebbe stato un addio appropriato allo sport. “Penso che sia il posto giusto per farlo”, ha detto.

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